Skip to Content

Bilinguisme - Les jeunes enfants

Nous entendons souvent dire que les enfants sont comme des éponges et qu’ils peuvent apprendre facilement n’importe quelle langue quand ils sont jeunes. C’est vrai, pourvu qu’ils y soient très exposés : ils ne peuvent absorber que ce qu’on leur donne.   Site Web Naître et grandir - L'apprentissage de plusieurs langues  
  • Pourquoi les enfants deviennent-ils bilingues en bas âge? Parce qu’ils doivent communiquer avec diverses personnes qui parlent des langues différentes dans leur entourage.
  • Pour développer un bilinguisme fort dans les deux langues, le seuil critique est au moins 30 % du temps, selon Fred Genesee (Grandir en deux langues - Article paru dans la revue Enfants Québec, avril 2011).
  • Dans les situations où l’une des deux langues est minoritaire, il est recommandé de multiplier les situations où l’enfant lui est exposé. Voir les rubriques Importance de l’expression orale dans le développement langagier, Mythes sur le bilinguisme précoce, Rôle du parent francophone dans une famille bilingue, Rôle du parent non francophone dans une famille bilingue et Valoriser le français (les 4 R).
  • Les spécialistes s’entendent pour parler d’une décroissance de la capacité d’apprendre une deuxième langue vers l’âge de 6 ou 7 ans.
  • La recherche indique que le rythme d’acquisition linguistique est relativement semblable entre les enfants unilingues et les enfants bilingues. Cependant, il ne faut pas oublier que l’enfant bilingue est en train d’apprendre deux systèmes linguistiques en même temps, deux ensembles de sons (p. ex., les 36 sons du français, les 44 sons de l’anglais), deux séries de vocabulaire et deux systèmes grammaticaux. Il s’agit d’un gros travail d’analyse qui peut donner l’impression qu’il est plus lent. Le fait qu’une langue soit plus dominante que l’autre peut refléter, tout simplement, une exposition plus élevée à cette langue.
  • Le bilinguisme comporte des avantages cognitifs prouvés. Par rapport aux enfants unilingues, les enfants bilingues ont plus de facilité à se concentrer et à ne pas se laisser distraire. Ils développent une pensée divergente qui produit des solutions originales et moins conventionnelles. Les études qui ont établi cela partent de l'hypothèse que le fait d’avoir deux systèmes de représentation mentale** augmente la flexibilité et l'originalité de la pensée. ** Par « système de représentation mentale », on veut dire qu'une personne bilingue a deux mots pour un seul objet ou une seule pensée, ce qui signifie un répertoire sémantique plus étendu (Abdelilah-Bauer, Le défi des enfants bilingues). 

Pour en savoir plus...

  • Vidéo sur le génie linguistique des bébés | Vidéo de Patricia Kulh, chercheure de réputation internationale, qui étudie comment les bébés apprennent le langage (ce qui se passe dans leur cerveau). Littéralement, les bébés écoutent attentivement les sons autour d’eux et « compilent des statistiques » pour déterminer les sons dont ils ont besoin pour communiquer. Cela signifie que les sons les plus fréquents sont retenus comme étant utiles, les moins fréquents abandonnés. D’où l’importance d’exposer les enfants aux sons du français, pour soutenir et faciliter leur apprentissage de cette langue. Jusqu’à l'âge de sept ans, les enfants sont des génies linguistiques. Par la suite, l’apprentissage d’une deuxième langue est en déclin constant. La vidéo est en anglais. Il est possible d’activer une fonction de sous-titres en français.
  • Courbe de l’âge optimal de l’apprentissage d’une nouvelle langue | Graphique commenté montrant le déclin, selon l'âge, de la capacité d’apprendre une nouvelle langue.
  • Compte de banque linguistique du petit francophone bilingue | Tableau commenté montrant diverses proportions d’exposition à l’anglais et au français.
  • Site Web Naître et grandir - L'apprentissage de plusieurs langues
  • Grandir en deux langues - Article paru dans Enfants Québec (avril 2011)
  • Série d'articles sur la construction identitaire et le bilinguisme (revue Parenthèses)
  • Le défi des enfants bilingues. (Barbara Abdelilah-Bauer), Éditions La Découverte, 2008, 207 p. | Les chapitres trois et quatre de ce livre traitent du bilinguisme en bas âge.
  • Guide du développement du langage chez l’enfant en milieu exogame | Guide pratique pour les parents d'enfants de 0 à 7 ans du SOFA (Yukon). Rédigé en langue très accessible, il contient de nombreux renseignements utiles selon l’âge des enfants, ainsi que des conseils pratiques en français et en anglais pour la vie en famille bilingue (ce que les parents de langue différentes peuvent faire pour appuyer le développement langagier de leur enfant). Fait intéressant, il suggère l’emploi de quelques gestes de la langue des signes américaine (ASL) pour la période de la naissance à six mois pour permette à l’enfant d'exprimer quelques notions élémentaires (Je t’aime, Soif, Faim, etc.), que les deux parents peuvent comprendre.